TGC 42

Chapitre 42 Un choix pour le Mans

À ce jour, Mad Dog avait déjà haché d’innombrables rats géants à l’entrée de la grotte. Il était si trempé de sang qu’il avait l’air d’avoir été traîné dans un lac de sang, avec des morceaux de chair recouvrant tout son corps. Il était impossible de dire à quel point c’était le sien et combien appartenait aux rats géants.

Ces mutabêtes terrifiantes étaient individuellement beaucoup plus faibles que les loups tordus, mais en réalité elles étaient encore plus sauvages et assoiffées de sang suicidement.

Slyfox tapota Cloudhawk sur les épaules, puis appela les mercenaires à proximité: «Aidez-nous!». Quel que fût son pouvoir, Mad Dog était proche de l’argent dépensé. Le sang du rat géant était à la fois toxique et chargé de bactéries, et le corps entier de Mad Dog était couvert de blessures et de sang de rat. Il était déjà très mal en point. Une fois qu’il serait tombé, le reste des mercenaires serait en difficulté!

Cloudhawk prit son fusil de chasse, puis suivit les autres mercenaires qui se chargeaient vers l’entrée de la grotte. Il sembla laisser sa fureur exploser à côté des obus du fusil de chasse, envoyant des coups de feu qui abattirent instantanément plusieurs rats géants attaquants.

Soudain, il y a eu un changement dans les rangs de l’essaim de rats. Plusieurs rats d’acide à fourrure verte et de rats à bleus roux ont commencé à avancer furtivement. Une fois que ces rats dangereux et fortement mutés ont atteint l’entrée de la grotte, ils infligeraient des blessures graves aux mercenaires. Ces créatures étaient le fléau de tous les combattants de combat rapproché. Quoi qu’il en soit, ils ne pouvaient pas les laisser se rapprocher de Mad Dog!

Slyfox n’a pas perdu une seule balle. Chaque coup de feu est sorti avec une précision parfaite et a touché l’un des centres spéciaux des rats mutants, garantissant leur élimination en toute sécurité et en dehors de la « zone critique ». La bataille autour de l’entrée devenait de plus en plus frénétique, avec des éclaboussures de sang et de sang partout. Les cadavres de rats s’entassaient dans des collines minuscules et il y avait un fleuve littéral de sang sale qui coulait!

Ils devaient avoir tué au moins soixante ou soixante-dix de ces rats géants. C’était un abattoir absolu, une bataille sans précédent de terres désolées et désolantes!

Les mercenaires ont subi des pertes extrêmement lourdes et leur puissance de combat totale diminue lentement. Slyfox n’avait pas beaucoup de balles non plus. Le pire, c’était que de plus en plus de rats géants continuaient de reconstituer les rangs des soldats tombés au combat. Du début à la fin, leur nombre n’avait pas diminué!

L’essaim de rats géants ressemblait à une mer sans fin de ténèbres claquant. Les mercenaires faisaient de leur mieux pour les repousser et rester en vie, mais ils étaient comme un petit bateau qui risquait constamment de chavirer sous les vagues de la mer déchaînée.

Les doubles pistolets personnalisés de Slyfox continuaient à cracher la mort, mais cela n’avait pratiquement aucun effet dissuasif sur les terribles rats sans peur et la vermine continuait de déferler vers l’avant. À ce jour, Slyfox n’avait plus qu’un seul clip de munitions, alors que Mad Dog avait subi plus de quinze blessures. Même s’il était un métahumain incroyablement puissant, il était au bord de l’effondrement.

Quant à Cloudhawk, il avait depuis longtemps jeté son fusil de chasse. Il tenait son bâton à trois lames dans une poignée à deux mains et l’utilisait pour continuer le combat.

À ce jour, quatre-vingts ou quatre-vingt-dix rats terribles ont péri. Les rangs des mercenaires commençaient à se réduire alors que leurs victimes augmentaient également.

« Ahhh! » Les crocs d’un rat géant ont déchiré un trou sanglant dans l’un des mercenaires de l’avant-garde. Slyfox s’empressa d’abattre le rat incriminé, mais d’autres rats encore plus gigantesques envahirent le mercenaire blessé avant que les autres ne puissent le sortir. Il s’est effondré quand ses jambes ont été déchirées, ne laissant pratiquement rien derrière ses os. Le mercenaire fit de son mieux pour grimper dans la grotte, mais les rats géants le traînèrent en arrière, ses doigts laissant des traces sanglantes sur le sol de la grotte. Finalement, il disparut dans cette mer sans fin de ténèbres.

« DAMNIT! » Les mercenaires enragés redoublèrent leurs efforts contre les rats.

La bataille avait déjà débouché sur une guerre d’usure, une lutte sanglante dans laquelle l’une ou l’autre des parties ne remporterait qu’une victoire à la Pyrrhus au mieux. Cependant, il était clair que les rats étaient présents en si grand nombre qu’ils seraient finalement en mesure d’écraser les mercenaires. Si cela continuait, ce ne serait qu’une question de temps avant que les humains ne fassent face à leur destin.

Cependant… en ce moment, quelque chose de complètement inattendu s’est passé. Un grincement aigu sonna de l’intérieur de l’essaim de rats. Le couinement était fort et incroyablement aigu, ennuyeux dans les oreilles de chaque personne et emportant avec lui une aura de majesté et de dignité. C’était comme si l’essaim avait reçu les ordres de son roi, alors que tous les rats arrêtaient instantanément leurs attaques et se retiraient à quelques dizaines de pas.

L’essaim de rats s’est soudainement séparé, et un rat géant qui semblait très différent du reste a émergé de l’intérieur. Sa fourrure était complètement blanche et lisse, presque soyeuse. Il était capable à la fois de ramper à quatre pattes et de marcher debout sur ses pattes postérieures. C’était trois fois plus grand qu’un rat géant ordinaire, presque à la hauteur d’un humain ordinaire.

Une certaine distance séparait les deux côtés. Le rat d’argent géant se dressa droit sur ses jambes hautes, puis balaya les humains avec son regard noir. Chaque présent humain pouvait ressentir ce que ce regard portait: intelligence, cruauté, impitoyable et haine froide.

Les animaux ne devraient pas avoir des regards comme ça… et ils ne devraient pas non plus ressembler à ça! À en juger par sa tête, ses yeux, son nez, ses oreilles, sa bouche et ses griffes acérées, il ressemblait à un rat ordinaire… mais son regard, son attitude et sa posture le désignaient comme un humain!

Le roi des rats! Ce devait être le roi des rats! Même les mercenaires les plus intrépides qui s’étaient souvent aventurés dans les terres incultes, devant cette étrange créature, ont senti un sentiment de terreur s’infiltrer profondément dans leurs os.

Le roi des rats regarda les mercenaires stupéfaits, épuisés et gravement blessés… puis sa bouche aiguisée se recroquevilla lentement vers le haut, presque dans un sourire moqueur.

Était-ce un sourire? Peut-être que c’était. Peut-être que non. Peut-être que le roi des rats ne savait pas vraiment ce que cette expression signifiait, et peut-être que ce n’était qu’un réflexe automatique de sa part… mais l’effet était saisissant et bizarre.

Aucun des humains présents ne pourrait jamais oublier cette vue. Ils se sont sentis abasourdis, choqués, horrifiés… et surtout, ils ont été incrédules! À ce jour, Cloudhawk avait vu de nombreux sites terrifiants, mais aucun d’entre eux ne pouvait tenir tête à ce qu’il voyait devant lui pour le moment.

Enfin, les mercenaires ont compris pourquoi ils étaient dans un état aussi terrible. Ce roi-rat mutant que leur employeur s’intéressait à… c’était clairement un ratling intelligent!

Bien qu’ils aient déjà pensé à cette possibilité une fois pris au piège et pris dans une embuscade, pour qu’elle devienne réelle devant leurs yeux, c’était autre chose. Les deux recrues comme Cloudhawk et des personnalités expérimentées telles que Mad Dog et Slyfox ont tous regardé avec incrédulité le roi des rats.

Bon Dieu, qui accepterait ça? Ce monde était vraiment devenu fou. Sinon, comment même les rats auraient-ils pu évoluer pour acquérir une intelligence humaine?

Slyfox était rempli de regrets amers. S’il avait su à quel point ce roi des rats était un monstre, il n’aurait jamais osé accepter cette mission, aussi audacieux et gourmand qu’il fût. Cela a complètement bouleversé sa vision du monde et a dépassé son imagination!

Le roi des rats avait commandé à son armée d’attaquer, mais avait subi des pertes extrêmement lourdes du fait que ces humains étaient beaucoup plus forts que prévu. Bien que les rats aient suffisamment de nombres pour noyer ces humains sous leur poids, ils seraient probablement obligés de payer un prix catastrophique pour le faire. En conséquence… le roi des rats a voulu utiliser une méthode différente pour traiter ces humains.

Le roi des rats observa les mercenaires avec cette pesanteur, comme si elle était en train de regarder un poisson en train de tomber sur le billot. Les mercenaires ne pouvaient s’empêcher de ressentir un sentiment de peur et de peur.

FISSURE! Soudain, sans avertissement, Slyfox a tiré son pistolet!

Les terribles rats étaient sous le contrôle du roi rat. Tant qu’il serait capable de tuer le roi des rats, les rats terribles auraient perdu leur commandant et tomberaient dans un état de chaos. À ce moment-là, les mercenaires auraient une chance de s’échapper. C’était ce à quoi pensait Slyfox… mais dès qu’il a tiré son pistolet, le roi des rats s’est échappé avec une grâce obscure.

Un autre terrible rat a péri à la place, sa tête a explosé en minuscules morceaux. Les autres rats terribles semblaient être enragés par cela et commençaient immédiatement à s’agiter, comme s’ils étaient sur le point de reprendre leur attaque. Le roi des rats, cependant, chargea en avant et déchira deux des rats les plus désobéissants tout en criant continuellement des avertissements aux autres. Ce n’est qu’alors que l’essaim agité s’est à nouveau calmé.

Les couinements stridents du roi des rats semblaient porter plus de dix types différents de sons et de tonalités. Cela a pratiquement rempli toutes les conditions préalables nécessaires pour que quelque chose soit classé comme langue!

Parler et écrire; ce sont les graines de toute civilisation! En d’autres termes… si on leur donne suffisamment de temps et de nombre, ces créatures pourraient se propager dans une nouvelle race intelligente. La seule pensée d’une telle chose a fait frissonner les épines des hommes présents!

Le roi des rats était extrêmement prudent. Il avait passé une très longue période à inspecter les mercenaires et savait désormais à quel point chaque mercenaire était puissant. Il était impossible pour Slyfox de le toucher… et si même Slyfox était incapable de le frapper, les autres mercenaires pourraient oublier d’essayer.

Cloudhawk regarda les innombrables masses de rats, le cœur rempli de désespoir. Ils n’avaient aucune chance du tout! Mad Dog était gravement blessé et épuisé, alors que Slyfox était presque à court de balles. Sous la direction du roi des rats, l’essaim de rats pourrait simplement choisir de les maintenir entourés et de les affamer. Après deux ou trois jours sans accès à de la nourriture ou à de l’eau, les mercenaires s’effondreraient sans que les rats aient besoin de soulever une griffe!

Le roi des rats a soudainement ordonné aux rats géants de se séparer. Des centaines de rats terribles ont continué à encercler l’entrée de la grotte, mais ils ont laissé un large espace vide au centre même.

Les mercenaires se regardèrent. De quoi s’agissait-il? Le rat essayait-il de les attirer et de les entourer ensuite? Ils n’étaient pas des imbéciles!

Mais à ce moment précis, le roi des rats s’accroupit soudainement et se précipita en avant, les quatre membres au sol. Cela ressemblait presque à un chat alors qu’il regardait les humains avec méfiance. Slyfox voulait faire feu à plusieurs reprises, mais chaque fois que ses doigts se contractaient, le roi des rats se déplaçait légèrement en réponse. Il n’avait simplement aucune confiance en sa capacité à frapper le roi des rats!

« Le phénomène est sorti de lui-même! » Cloudhawk a immédiatement déclaré: « C’est une bonne opportunité. On va charger et tuer! »

Ouais, ça ne sera pas si facile de tuer le roi des rats, gamin. Tout le monde savait que c’était évidemment un piège! Slyfox secoua la tête. «Ne sois pas téméraire. Voyons ce qu’il veut faire!  »

Après s’être rapproché des humains, le roi des rats se leva soudainement sur ses deux pattes postérieures… puis fit quelque chose qui rendit complètement fou tous les humains. Il leva un bras… tendit un doigt… puis le pointa vers l’un des mercenaires. Le roi des rats laissa échapper quelques cris perçants qui étaient remplis de moquerie et de dédain!

Était-ce… était-ce un défi lancé aux mercenaires par des duels individuels?

Le mercenaire que le roi des rats désignait était Cooke. Cooke était encore dans une forme assez décente en ce moment. il n’était pas aussi blessé ni aussi épuisé que Mad Dog. Il était aussi incroyablement costaud et musclé, il occupait donc une place prépondérante dans les rangs des mercenaires.

« Putain de rat. » Après avoir été étourdi pendant un bref moment, Cooke commença à jurer comme s’il venait de subir les plus grandes insultes. « Merde! Tu veux solo? Disons en solo, petit enculé! Pensez-vous que j’ai vraiment peur de vous? »

« Ne prenez pas le risque! »Slyfox a immédiatement demandé à arrêter Cooke. « Nous ne savons pas à quel point c’est difficile! »

Cooke lança un regard sévère à Slyfox, la signification de ses yeux étant claire. « Boss, c’est notre seul coup. »

Slyfox refusait toujours d’accepter. « Nuh uh. Trop risqué!  »

Cooke a déclaré: » Nous n’avons une chance de le tuer que si nous le combattons au corps à corps. Tous les rats ici sont sous son commandement. Si nous pouvons le tuer, nous aurons une chance de survie!

Ses mots avaient un sens. Les mercenaires n’avaient aucune chance de se libérer par la force. Leur seul coup était de tuer ce roi des rats… mais ce «duel» comportait énormément de risques! Cooke était-il vraiment un match pour le roi des rats?

Mad Dog était assis sur le côté, haletant. «Même si tu le tues, tu ne reviendras pas non plus. Tu le sais, non? »

Ils étaient complètement entourés de rats géants et le duel aurait lieu dans leurs rangs. Même si Cooke avait réellement tué le roi des rats, les autres rats géants tomberaient immédiatement dans un état de chaos et le submergeraient. Il n’aurait pratiquement aucune chance de s’échapper.

“Hah! Pas de merde. »Cooke laissa échapper un rire intrépide, un air détendu et sincère dans les yeux. Il n’y avait aucune hésitation ni peur dans son regard.

«Slyfox… Mad Dog… Si vous ne m’aviez pas sauvé de ces marchands d’esclaves toutes ces années auparavant, j’aurais probablement été retrouvé mort et enterré sous un rocher dans les terres incultes. Merci de prendre si bien soin de moi depuis si longtemps. Nous sommes tous des hommes, alors je ne vais pas vous faire tout émuler avec un discours sophistiqué. Bon sang, je rougirais si je le faisais. Laissez-moi aller et n’essayez pas de m’arrêter! »

Les mercenaires se turent tous, tandis que Mad Dog et Slyfox échangèrent un regard. Finalement, Slyfox laissa échapper un long soupir.

«Ce n’est pas ton travail de mourir pour nous. Tu ne peux pas y aller! »Cloudhawk se releva vivement. «Il y a des chances qu’aucun de nous ne puisse survivre. Luttons ensemble et mourons ensemble!

«Écoute, novice. Nous ne nous connaissons pas depuis si longtemps, mais je peux dire que vous êtes un gamin assez décent. Le problème est, vous êtes encore trop jeune … mais je suis sûr que si vous survivez ce rite de passage, vous finirez par grandir pour devenir un vrai homme! »

Chiffre énorme, grand et musclé de Cooke a fait le Cloudhawk maigre regard encore plus petit en comparaison. Il frappa Cloudhawk sur les épaules, puis laissa échapper un grand rire. Le costaud et fatigant guerrier ramassa une paire de haches, son armure tellement recouverte de sang qu’il semblait avoir été teintée d’une nouvelle couleur. Il avança fermement et sans hésitation. Il n’avait pas l’air de marcher vers la mort; il avait l’air de marcher sur la scène la plus importante de sa vie.

«Quand ça arrive? Vous comprendrez le choix que je fais aujourd’hui. « 

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